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Miguel López de Legazpi
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En 1565, en Oceanía, el conquistador español Miguel López de Legazpi toma posesión de las Carolinas Orientales, hoy Islas Marshall.

En un día como hoy, el 1565, el intrépido conquistador español Miguel López de Legazpi marcó un hito en la historia de la exploración al tomar posesión de las Carolinas Orientales, actualmente conocidas como las Islas Marshall. Este evento, parte de la epopeya de la conquista española en el Pacífico, resalta la valentía y determinación de Legazpi, un explorador que, a pesar de ser a menudo olvidado en la historia, desempeñó un papel crucial en la expansión del dominio español en la región.

Las Carolinas Orientales, un extenso archipiélago que abarca más de mil atolones e islas, se sitúan en el Pacífico, entre el noreste de Papúa Nueva Guinea y el sur de las Marianas. Estas islas fueron avistadas por primera vez por el explorador vizcaíno Toribio Alonso de Salazar en 1526, durante una expedición comandada por García Jofre de Loaysa. A pesar de las adversidades y la pérdida de vidas humanas, Salazar logró llegar a Tidore, Indonesia, marcando así el descubrimiento de las Carolinas.

La toma de posesión de las Carolinas por parte de Legazpi en 1565 fue un episodio relevante en su expedición naval a Poniente, financiada por el virrey de Nueva España, Luis de Velasco, y respaldada por el rey Felipe II. Esta travesía tenía como objetivo encontrar la ruta del tornaviaje y establecer bases sólidas para la dominación española en el Pacífico, poniendo fin a la política errática previa.

La armada de Legazpi zarpó el 21 de noviembre de 1564 desde Jalisco, Nueva España, compuesta por cuatro naves: la nao capitana San Pedro, la almiranta San Pablo, el galeoncete San Juan, el patache San Lucas y una fragata de remos. Con 300 hombres a bordo, entre marineros, soldados y religiosos agustinos, la expedición inicialmente se dirigió hacia Nueva Guinea, pero las «Instrucciones» los llevaron eventualmente a Filipinas, descubriendo en el camino las Carolinas, Marianas y Guam.

Aunque Legazpi solo estableció asentamientos de tipo religioso en las Carolinas, su viaje tuvo repercusiones significativas en el contexto más amplio de la colonización española en el Pacífico. La exploración y conquista de Filipinas, así como de otras islas como las Carolinas, contribuyeron a restablecer los derechos castellanos en el Océano Pacífico, marcando un punto crucial en la historia de la expansión territorial y el comercio marítimo de la corona española.

La expedición de Legazpi, a pesar de los desafíos y peligros, no solo consolidó el dominio español en la región sino que también allanó el camino para futuras exploraciones y colonizaciones en el Pacífico, dejando un legado duradero en la historia de la exploración marítima y la expansión imperial.

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